Les codes sociaux des très riches

La carrière de Kevin Kwan en tant qu’observateur de la classe, des privilèges et de la richesse a commencé alors qu’il était en première année. Il a fréquenté l’école privée anglo-chinoise, qui accueillait la classe dirigeante de Singapour. L’arrière-grand-père de Kwan était l’un des fondateurs de la plus ancienne banque du pays, et sa famille fréquentait l’ACS depuis des générations. À l’époque de son arrière-grand-père, l’île était un port dans l’empire britannique alors tentaculaire. À la fin des années 1970, lorsque Kwan était en première année, Singapour était souveraine et ses banques regorgeaient de capitaux. L’argent, l’argent sérieux, apparaissait partout.

À l’école de Kwan, les élèves se faisaient déposer dans des Benz et des Bentley, des montres chères aux poignets fins. Tout cela était nouveau pour Kwan. Pas la richesse, exactement, mais son affichage. La maison de sa famille était vieille et grandiose et remplie d’antiquités poussiéreuses, en contraste avec les gratte-ciel scintillants où vivaient ses amis. Il n’a pas vraiment pensé à ce que la richesse qu’il voyait à l’école pouvait signifier jusqu’à ce qu’elle scandale dans la communauté.

Kwan se souvient encore de l’article aujourd’hui: «Les petites horreurs d’ACS», lit-on dans le titre. L ‘«école des snobs» avait fait son chemin dans un tabloïd national. Une fois que l’histoire a éclaté, ACS a tenu une assemblée d’urgence. «Je me souviens que le principal a pleuré sur le podium en disant:« C’est un fléau pour notre histoire et notre patrimoine », me dit Kwan. L’école a interdit aux étudiants de porter quoi que ce soit avec un logo dessus, et a insisté pour que les dépose avec chauffeur se déroulent hors de vue. Bien sûr, les restrictions n’ont fait que rendre les symboles de statut encore plus convoités. Pour Kwan, c’était comme si un interrupteur avait été basculé. « Je ne savais rien de tout cela », se souvient-il. «Jusqu’à ce que, tout à coup, je l’ai fait.

Ce fut le début de la fascination de Kwan pour le snobisme – cette danse étrange, parfois tragique, souvent drôle à laquelle participent des gens pour prouver qu’ils sont plus riches ou plus intelligents ou mieux placés que quelqu’un d’autre. Trente ans plus tard, c’est ce milieu qui a servi de toile de fond au premier roman de Kwan, Crazy Rich Asians, vendu à plus de 5 millions d’exemplaires et traduit en 36 langues. L’adaptation cinématographique de 2018 a également été un énorme succès, rapportant 239 millions de dollars dans le monde et mettant en vedette l’un des premiers acteurs principaux entièrement asiatiques dans un grand film hollywoodien depuis 1993 Le Joy Luck Club.

Crazy Rich Asians et ses suites – China Rich Girlfriend et Rich People Problems – suivent les Young, un clan de Singapouriens incroyablement riches, tout d’abord alors que Nick Young tombe amoureux de Rachel Chu, professeur à NYU; puis comme le couple se marie; et plus tard alors que la matriarche du clan tombe malade et que le grand vieux domaine familial est à gagner.

Le nouveau roman de Kwan, Sex and Vanity, qui sortira le 30 juin, est un départ, dans la mesure où il a laissé derrière lui Singapour et les Young. * Au lieu de cela, Kwan s’inspire plus directement des 16 années où il a travaillé dans les médias new-yorkais, son  » des incursions dans le monde WASP »pendant son séjour, et les vieux romans britanniques et américains qu’il a grandi en lisant et qu’il aime toujours. L’intrigue est désagréable et délicieuse, remplie de toutes sortes de mauvais comportements pratiqués dans la couture. Mais aussi ludiques et amusants qu’ils soient, les romans de Kwan sont aussi très clairement l’œuvre de quelqu’un qui passe une grande partie de son temps social à être extrêmement attentif. «Je ne suis pas une personne créative», Kwan m’a dit. «Je suis un observateur. Je vois juste des choses, et je m’imprègne des choses.

Kwan a quitté Singapour à l’âge de 11 ans, déménageant avec sa famille dans une banlieue de Houston, où son père avait des intérêts commerciaux. Kwan n’est jamais retourné sur l’île de sa jeunesse et n’a aucune envie d’y retourner. Il aime imaginer l’endroit tel qu’il était autrefois. Mais la trilogie Crazy Rich Asians est résolument, presque implacable, moderne. Alors comment – et où – Kwan faisait-il sa vision et son trempage?

«Avec le recul maintenant», a déclaré Kwan, «j’étais un bon métamorphe dès mon plus jeune âge. Pendant les heures d’école, il était un gamin BCB preppy, mais une fois les cours terminés, il est devenu un «petit enfant sauvage de l’île». Il y avait, à l’époque, encore des kampongs à Singapour – de simples complexes villageois, où Kwan et sa bande du quartier se remettaient à rien, volant des poussins et grimpant aux arbres pour cueillir des fruits. Puis il entendait le gong du dîner, et il rentrerait à la maison pour nettoyer et se rendre présentable à un large éventail d’invités potentiels – l’artiste de sa tante des amis, des dignitaires en visite ou le ministre des Finances.

Un aspect de cette existence que Kwan trouve difficile à comprendre pour les autres – les Occidentaux en particulier – est à quel point sa famille singapourienne pouvait être britannique, comment elle était étrangère même dans son pays d’origine. Ses parents ne parlaient que l’anglais, et le petit mandarin que ses frères et lui connaissaient, ils l’ont appris à l’école. La littérature sur laquelle Kwan s’est accrochée au début était de Jane Austen et F. Scott Fitzgerald. C’était en grande partie grâce à sa tante, qui avait été journaliste et avait par la suite aidé à constituer la collection de la bibliothèque de l’Université nationale de Singapour. «À un moment donné, elle a réalisé que j’étais intéressé par les livres et elle a commencé à me confier des choses, alors je me suis imprégné tôt des classiques», m’a dit Kwan.

Plus tard, une fois que sa famille a déménagé aux États-Unis, Kwan a découvert Tom Wolfe et Dominick Dunne, des satiristes sociaux qui finiraient par l’inspirer à sortir le même genre de comédies de manières de la culture actuelle. Adolescent, il écrivait – de la poésie, surtout – mais se sentait également attiré vers plus de visuel médiums, photographie en particulier.

En 1995, Kwan a déménagé à New York pour fréquenter la Parsons School of Design. Bon nombre des amis qu’il s’est fait venaient de familles de la côte Est, et ces familles lui rappelaient les siens. C’étaient des WASP, et chaque fois qu’il visitait leurs appartements de l’Upper East Side et leurs maisons de week-end dans les Hamptons, il ressentait des douleurs de reconnaissance devant les vieux meubles en osier, le décor anglophile et les mocassins bien usés – les marqueurs discrets du privilège. Il a vu l’adaptation cinématographique 1985 du classique de Forster A Room With a View et a constaté, à sa grande surprise, que Charlotte Bartlett (jouée par Maggie Smith) ressemblait exactement à sa tante, l’ancienne journaliste. «Même ton. Même ton », a déclaré Kwan. «Ces mœurs édouardiennes sur lesquelles Forster écrivait, elles ont été amenées à Singapour et ne sont tout simplement jamais mortes.

La configuration de son dernier roman est un hommage à A Room With a View, et une grande partie du reste vient directement de l’expérience vécue par Kwan. Il m’a raconté une histoire de se présenter à un club dans les Hamptons dans une chemise de créateur sans col, et être envoyé au coin de la rue pour acheter une chemise à col bon marché, juste pour qu’il puisse entrer à l’intérieur. J’ai réalisé, pendant qu’il le racontait, que son histoire était presque identique à celle qu’il avait mise dans Sex and Vanity. Ce sont ces règles, parlées et non dites et surtout ridicules, que Kwan trouve si fascinantes. Il dit qu’il adore voir comment ils sont déployés. «Vraiment, ils servent à empêcher l’intrus…» Il se mit à rire d’une certaine réalisation interne, puis il le dit à voix haute: «Mais je suis l’intrus.

Après Parsons, Kwan a travaillé pour Tibor Kalman, le légendaire graphiste. En 2000, il avait créé son propre studio de création – ses clients comprenaient le MoMA, TED et le New York Times. Pendant tout ce temps, il a continué à raconter à ses amis des histoires sur son enfance à Singapour. Ils l’ont encouragé à publier les histoires sur papier, mais il a évité de le faire pendant des années, jusqu’en 2009, lorsque son père a reçu un diagnostic de cancer. Kwan s’est envolé pour Houston pour aider les soins pour lui, et comme ils faisaient la navette entre les rendez-vous et les traitements, ils se souvenaient des jours de Singapour.

Son père est mort – une des expériences marquantes de sa vie, a déclaré Kwan – et il s’est dit: «Je vais juste essayer ça. Je vais écrire un roman.  » Il a dépoussiéré un vieux poème qu’il avait écrit sur le groupe biblique bavard de sa mère, et a commencé à assembler d’autres vignettes, le genre de contes vrais mais plus grands que nature qui faisaient le tour des dîners de famille et des voyages avec son père. «J’écrivais pour amuser un petit groupe d’amis», a-t-il dit, pour la plupart des gens qui ne savaient rien du Singapour de sa jeunesse. Il a adopté une voix sur la page qui était amusante et dénuée de nom, rien à voir avec ce qu’il considérait comme sa «vraie» voix d’écriture, qu’il décrit comme plus réservée et minimaliste. Avant longtemps, Crazy Rich Asians a émergé.

Le succès du livre n’a choqué personne plus que Kwan. Il n’avait pas prévu de publier une suite, et pendant qu’il écrivait China Rich Girlfriend, il a commencé à se sentir pris au piège par la voix qu’il avait concoctée. «J’étais comme un acteur coincé dans un feuilleton trop longtemps», a-t-il déclaré. Il est revenu aux classiques et s’est rendu compte qu’il pouvait trouver l’inspiration dans l’intrigue. Il a aussi senti qu’avec cette série, il pouvait commencer à creuser une veine plus profonde et plus universelle.

Lorsque l’acteur Tan Kheng Hua a lu pour la première fois Crazy Rich Asians, elle s’est sentie «réveillée», comme elle le décrit. «Cela vous fait vous sentir inclus et vu.» Tan, originaire de Singapour, a joué le rôle de la mère de Rachel dans la version cinématographique du livre, et est ensuite devenu un ami proche de Kwan tout en faisant la promotion du film.

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